当前位置:首页 > 探索 > 科学

考古学家发现2600年前人类大脑,各种组织依旧保存完好

2020-01-10 15:23:51

通常来说,大脑在生物死亡后的快速自溶过程中会很快分解。但是在2008年,研究人员在伦敦以北的赫斯灵顿村(Heslington)积水坑里,挖出一个覆盖着厚厚泥浆的黑色人类头骨。虽然已经过去了2600多年,但头骨中的脑组织依然保存完好。

2600年前人类大脑,科学家发现2600年前人类大脑,赫斯灵顿大脑

2008年8月,约克大学赫斯灵顿分校准备盖新楼,按照惯例,新建筑施工之前要进行考古调查。考古学家挖开地面,在地下水坑中发现了一个人头骨,令人惊奇的是,头骨中仍然含有大脑残留物。

考古活动中发现脑组织极为罕见,不过在永久冻土、沼泽、沙漠等环境中,动物残骸还是能保存一些残留的软组织,但这些软组织基本上跟泥土没多大区别。而这次发现的“赫斯灵顿大脑”,它的独特之处在于软组织保存完好,这也让它成了世界上已知的最古老的大脑灰质。

发现大脑的位置有一口地下泉,该泉水从青铜时代开始一直到铁器时代中期,始终被周围居民视为圣泉。当时该地点被不断占领,并被不同的部落作为仪式场所,泉水周围还有12个埋藏仪式祭品的大坑。

经过放射性碳检测,头骨的历史可追溯到公元前673至公元前482年之间,从头骨的断口分析,这个头颅当年恐怕是被砍下,然后作为祭品扔进了泉水中。得益于泉水的保护,头骨中的大脑被保存在浸水的环境中,几千年来虽然尺寸变小了,但仍然柔软而闪闪发光,有明显的褶皱。

通过大脑表面的裂缝往里看,大脑内部显示出一种米黄色的材料,具有“豆腐”般的质感。考古学家用光谱分析后发现,其化学组成主要是腐烂的蛋白质和少量的脂肪。另外,研究人员还发现了一些蓝藻,他们推测蓝藻可能在脑组织的保存中发挥了作用。

伦敦大学学院(UCL)的研究人员表示,那些将人类大脑凝聚在一起的物质(尤其是蛋白质)可以紧密地折叠成非常稳定的结构,称为聚集体。

赫斯灵顿大脑的发现,将对古蛋白质、生物标志物,以及聚集体有关的研究具有重要意义。简单点说,这个大脑对脑科学的研究十分重要,可能刷新我们之前的一些看法。

蛋白质在赫斯灵顿大脑保存过程中起到了关键作用,它们将自己折叠成稳定的“聚集体”以防止蛋白质降解,但这能完全解释大脑完好保存的原因吗?

可能还有其他因素:这个大脑不是被故意保存下来的,因为没有任何防腐或类似的迹象。

研究人员还检查了大脑的样本,看其是否存在任何神经系统疾病的迹象,但分析没有显示出任何蛋白质积聚的证据。

研究人员认为,关于蛋白质稳定性的最新发现将有利于生物标记物研究、蛋白质组学和考古学研究。